Les Mayas ont construit le premier système de filtration d'eau de l'hémisphère occidental - Africa Green Magazine

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Les Mayas ont construit le premier système de filtration d'eau de l'hémisphère occidental

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Les Mayas ont construit le premier système de filtration d'eau de l'hémisphère occidental


La ville maya de Tikal est célèbre pour ses palais et ses temples en plein essor. Mais quelque chose de bien plus humble a permis à Tikal de fonctionner: son système de filtration d'eau, le plus ancien connu de ce genre. Les chercheurs ont récemment découvert un minéral volcanique qui capture les microbes et les métaux lourds dans l'un des plus grands réservoirs de Tikal. Parce que le matériau n'est pas trouvé à proximité, la découverte suggère la présence d'un filtre délibéré.


La découverte contredit l'idée de longue date selon laquelle les prouesses technologiques du monde antique étaient concentrées dans des endroits tels que la Grèce, Rome, l'Égypte et la Chine, selon le co-auteur de l'étude Kenneth Tankersley, géologue archéologique à l'Université de Cincinnati (UC). «Quand il s'agit de purifier l'eau, les Mayas avaient des millénaires d'avance.»

La ville maya de Tikal possède des temples célèbres et aussi le premier système de filtration d'eau à base de zéolite au monde. KENDALLRITTENOUR / ISTOCK.COM

Niché dans les forêts tropicales du nord du Guatemala, Tikal a prospéré pendant plus de 1000 ans. Au plus fort de sa prospérité, vers 700 de notre ère, on pense qu'elle abritait plus de 45 000 personnes. «C'était l'une des villes mayas les plus importantes», déclare Nicholas Dunning, géoarchéologue de l'UC.


Mais les habitants de Tikal ont dû faire face à une saison sèche qui durait environ de novembre à avril. Le stockage de l'eau dans des réservoirs était une solution, mais cette eau devait être potable, a déclaré Lisa Lucero, archéologue à l'Université de l'Illinois à Urbana-Champaign, qui n'a pas participé à la recherche. «Garder l'eau propre était essentiel.»


Il y a quelques années, Dunning et ses collègues ont extrait des sédiments de plusieurs réservoirs de Tikal. Ils ont été surpris de constater que l'un des plus grands réservoirs, Corriental, contenait beaucoup moins de contamination par les métaux lourds, les algues productrices de toxines et un minéral associé à la pollution fécale que les autres. «La qualité de l'eau à Corriental était beaucoup plus élevée», dit Dunning.


D'une manière ou d'une autre, les Mayas filtraient l'eau de Corriental, a émis l'hypothèse de l'équipe. «Les Mayas utilisaient des jardins comme salles de bain», dit Dunning. «L'eau entrant dans le réservoir n'aurait pas été très propre.»


Les chercheurs ont donc examiné de plus près les sédiments au fond du réservoir. Le premier indice d'un filtre ancien était la découverte de cristaux de quartz. Les scientifiques ont trouvé quatre couches distinctes, chacune de quelques centimètres d'épaisseur, de cristaux brunâtres à l'échelle millimétrique. (Ces grains de la taille du sable peuvent être utilisés pour filtrer l'eau , mais ils ne capturent pas tous les microbes nocifs.) Ensuite, les chercheurs ont examiné le quartz plus en détail et ont découvert qu'il était parsemé de cristaux encore plus petits de «zéolites». Ce type de minéral volcanique peut purifier l'eau en piégeant à la fois les microbes et les métaux lourds dans une structure poreuse, et ils sont encore largement utilisés aujourd'hui, dit Tankersley. «Presque tout ce que nous buvons, de l'eau en bouteille au vin, est filtré à travers un filtre zéolite.»


Les Mayas n'auraient pas été au courant des zéolites présentes dans la roche, mais ils auraient des capacités de purification reconnues, suggèrent les chercheurs. Une formation rocheuse riche en quartz et en zéolite à environ 30 kilomètres au nord-est de Tikal est la source probable du matériau dans le réservoir Corriental , a proposé l'équipe le mois dernier dans Scientific Reports . L'eau de ce site «était claire et avait bon goût», dit Tankersley.


Il n'y a, malheureusement, aucune preuve directe de ce à quoi ressemblait le système de filtration de Corriental, dit Dunning. Cependant, l'équipe a une idée: des nattes tissées de roseaux peuvent avoir retenu des roches contenant du quartz et de la zéolite sous l'eau juste en amont de l'afflux du réservoir. Une telle configuration aurait été périodiquement balayée par des crues éclair suite à une tempête, ce qui expliquerait les couches de quartz et de zéolithe retrouvées à la base du réservoir.


La découverte est un puissant rappel des capacités technologiques des Mayas, dit Lucero. «Cela montre encore un autre niveau d'étonnement face à ce que les peuples anciens ont accompli.»

 

AGM

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