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Sciences: La combustion du charbon a accentué la plus grande extinction de masse de tous les temps

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Sciences: La combustion du charbon a accentué la plus grande extinction de masse de tous les temps


Il y a environ 250 millions d'années, celle que les chercheurs connaissent sous le nom d'extinction massive Permien-Trias faisait disparaître jusqu'à 96 % des espèces marines et 70 % des vertébrés qui peuplaient alors la Terre. Le résultat, probablement, d'une activité volcanique soutenue, provoquant un réchauffement climatique qui, à l'Équateur, a fait monter les températures de l'océan jusqu'à plus de 40 °C. Un réchauffement climatique qui pourrait avoir été causé par la combustion d'une quantité colossale de charbon.

Des chercheurs de l’université de l’État de l’Arizona (États-Unis) pensent aujourd'hui en avoir la preuve. Ils l'ont trouvé dans les roches volcanoclastiques des trapps de Sibérie. Près de huit millions de kilomètres carrés de roches basaltiques. Un paysage justement formé par les éruptions volcaniques massives qui ont eu lieu à l'époque dans la région.
Un bloc de charbon dans les basaltes de Sibérie. © Scott Simper, Université de l’État de l’Arizona 

Du charbon dans les roches volcaniques

Sur le terrain comme dans les échantillons collectés -- plus de 450 kg -- et analysés ensuite en laboratoire, les chercheurs ont découvert des fragments de bois et de charbon. «Le fait que les magmas des trapps sibériens incorporent ce type de matériau nous apporte la preuve que de grandes quantités de charbon et de matière organique ont brûlé au moment de l'éruption», explique Lindy Elkins-Tanton, chercheur, dans un communiqué.

Combustion de charbon et d'hydrocarbures, pluies acides, destruction de l'ozone. Les changements observés lors de l'extinction Permien-Trias présentent décidément des parallèles troublants avec ce qui se joue actuellement sur Terre. «Cela devrait nous donner un élan supplémentaire pour agir rapidement», conclut Lindy Elkins-Tanton.



AGM
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