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Pollution: La poussière de plastique souffle dans les parcs nationaux des États-Unis — plus de 1000 tonnes chaque année

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Pollution: La poussière de plastique souffle dans les parcs nationaux des États-Unis — plus de 1000 tonnes chaque année



Les régions sauvages éloignées et les parcs nationaux dans l’ouest des États-Unis reçoivent un saupoudrage de plastique chaque année, peut-être 1000 tonnes ou plus, selon une nouvelle étude. Jusqu’à un quart des morceaux microscopiques de plastique, qui proviennent de tapis, de vêtements et même de peinture en aérosol, peuvent provenir de tempêtes passant au-dessus des villes voisines, tandis que le reste provient probablement d’endroits plus éloignés. Les résultats, les premiers à distinguer les origines géographiques, ajoutent à l’évidence de plus en plus que cette pollution microplastique est commune dans le monde entier.

« Nous avons créé quelque chose qui ne disparaîtra pas », explique Janice Brahney, biogéochimiste à l’Université d’État de l’Utah et auteure principale du nouveau document. « l circule maintenant dans le monde entier. »

Brahney n’a pas voulu suivre la pollution plastique. Au lieu de cela, elle voulait étudier comment la poussière soufflée par le vent fournit des nutriments aux écosystèmes. Ainsi, elle a mis en place une étude pilote avec le National Atmospheric Deposit Program pour recueillir ces poussières dans un réseau de stations météorologiques habituellement utilisées pour échantillonner l’eau de pluie à travers les États-Unis, la plupart du temps dans des endroits éloignés.

En examinant des échantillons provenant de 11 régions éloignées de l’ouest des États-Unis, dont le Grand Canyon et le parc national Joshua Tree, Brahney a remarqué des fragments aux couleurs vives sous le microscope. « J’ai réalisé que je regardais le dépôt de plastiques, ce qui était vraiment choquant. » Brahney n’avait pas de fonds pour étudier la pollution microplastique, alors elle a fait l’analyse sur son propre temps, passant une « année très longue et stressante » de soirées et week-ends compter près de 15.000 petits morceaux, la plupart d’entre eux moins d’un tiers de la largeur d’un cheveu humain.

Brahney a trouvé beaucoup de fibres minuscules, probablement à partir de vêtements, tapis, et d’autres textiles. Elle a également trouvé des particules minuscules, dont environ 30% étaient des sphères aux couleurs vives. Plus petites que les microbilles en plastique qui ont été utilisées dans les cosmétiques et autres produits de soins personnels, les sphères sont des composants de peintures qui pourraient être libérés dans l’atmosphère lors de la peinture par pulvérisation, dit-elle.

Chelsea Rochman, écologiste à l’Université de Toronto qui étudie les microplastiques, qualifie cette découverte de « frappante ». Les peintures sont « ne toute nouvelle source qui n’a pas vraiment été discuté avant. »

Les 70 % restants des particules étaient plus difficiles à classer. Brahney et un collègue se sont donc tournés vers une technique appelée Fourier transformer la spectroscopie infrarouge pour analyser ces particules et les fibres. Il a montré que les échantillons contenaient en moyenne 4% de plastique. « Ce chiffre nous a époustouflés », dit Brahney, qui s’attendait à moins de 1 %.

Après avoir fait fonctionner les chiffres, Brahney et ses collègues ont estimé qu’environ 132 morceaux de terres microplastiques sur chaque mètre carré de nature sauvage chaque jour. Cela représente plus de 1000 tonnes de plastique par an dans les parcs nationaux et autres aires protégées de l’ouest des États-Unis, soit l’équivalent de 300 millions de bouteilles d’eau en plastique, rapportent-ils aujourd’hui dans Science. D’autres études ont trouvé des quantités similaires de microplastiques dans des endroits éloignés, y compris les Pyrénées-Orientales et dans l’Arctique. Mais la nouvelle étude a des données beaucoup plus détaillées, ce qui a aidé Brahney dans sa prochaine étape: déterminer d’où venait le plastique.

Pour ce faire, Brahney a utilisé un modèle météorologique pour identifier les trajectoires des tempêtes pendant 48 heures avant d’atteindre les sites d’échantillonnage. Les tempêtes qui étaient passées au-dessus ou près des grandes villes ont transporté plus de microplastiques que d’autres tempêtes, a-t-elle constaté. Les plus grandes quantités ont été transportées dans les tempêtes qui étaient passées au-dessus de Denver; ces tempêtes ont déposé 14 fois plus de microplastiques dans la station d’échantillonnage du parc national des Rocheuses que les tempêtes provenant d’autres directions. Les morceaux de microplastique étaient également plus grands que ceux qui se sont installés hors de l’air par temps sec, ce qui suggère que les vents forts des tempêtes avaient ramassé les morceaux plus lourds.

Brahney dit que la plupart du plastique provient probablement d’endroits plus éloignés, apportés par des vents de haute altitude plutôt que des tempêtes de pluie régionales. Environ 75 % du plastique a été déposé par temps sec plutôt que pluvieux. Ces pièces avaient tendance à être plus petites, de la taille d’une poussière extrêmement fine, qui peut parcourir des milliers de kilomètres. En outre, les schémas de dépôt ont montré une certaine influence du courant-jet. Les sites à haute altitude ont également tendance à avoir plus de microplastiques, ce qui implique que les particules se déplacent haut dans l’atmosphère et peuvent circuler à l’échelle mondiale.

Rochman appelle cette partie de l’étude la partie « wow ». Essayer de comprendre les modèles et les processus de la façon dont les microplastiques se déplacent dans le monde ne fait que commencer, dit-elle.

Brahney travaille maintenant avec des scientifiques de l’atmosphère qui se spécialisent dans le transport de poussière pour étudier des questions telles que comment les particules de plastique se déplacent dans l’atmosphère, d’où elles pourraient provenir, et combien pourrait être dans l’air. Une grande partie de ce microplastique pourrait avoir circulé pendant des années, voire des décennies, dit-elle. Les particules peuvent d’abord s’être installées dans les champs agricoles, ou les déserts, ou l’océan, puis ont été ramassées à nouveau par les vents dans le cadre d’un « cycle plastique » mondial.




AGM
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